La route d’Elliott vers la Rolex 24 précède la course au titre de NASCAR


Chase Elliott recueille peut-être encore des distinctions pour sa course impressionnante au championnat NASCAR Cup Series 2020 en novembre, mais à vrai dire, le joueur de 25 ans prévoyait depuis longtemps de faire ses débuts en course de voitures de sport Rolex 24 At Daytona – plantant le graines et parler aux équipes IMSA avant même le début de sa saison de stock car vainqueur.

Elliott, 25 ans, fera son premier départ en Rolex 24 lors de l’épreuve du 30 au 31 janvier à deux reprises 24 heures sur 24 avec l’équipe n ° 31 Whelen Engineering Racing Cadillac DPi dans le premier match du championnat IMSA WeatherTech SportsCar – rejoignant NASCAR à sept reprises. Le champion de la Cup Series Jimmie Johnson et le vainqueur du Daytona 500 2018 Austin Dillon, également sur la grille.

« Certainement quelque chose qui m’intéresse depuis longtemps et espérais qu’une opportunité se présenterait à un moment donné pour le faire », a déclaré Elliott cette semaine. «Je ne m’attendais pas vraiment à ce que ce soit aussi rapide. Nous avons commencé à en parler il y a environ un an – à peu près à la même époque l’année dernière – nous avons commencé à en discuter et j’ai exprimé mon intérêt. Il y avait un certain intérêt mutuel et une sorte d’opportunité s’est présentée et j’étais tout à fait à ce sujet.

Près de la moitié des onze victoires en carrière d’Elliott – cinq – au niveau de la NASCAR Cup Series ont été remportées sur des parcours routiers, y compris sur le circuit routier Daytona International Speedway la saison dernière. Aucun pilote NASCAR n’a récolté plus de trophées qu’Elliott sur les parcours routiers au cours des trois dernières années.

Fait intéressant, Elliott insiste sur le fait que la réussite est autant à voir avec son équipe NASCAR, Hendrick Motorsports, qu’avec lui. Il attribue une grande partie de son succès sur les parcours routiers à l’ancien coéquipier de Hendrick, membre du Temple de la renommée NASCAR Jeff Gordon, qui conduisait sa voiture auparavant et détient le record de tous les temps en NASCAR (neuf) sur les parcours routiers.

Gordon a remporté la Rolex 24 en 2017 avec Wayne Taylor Racing, et Elliott est optimiste quant à sa compétitivité lors de sa première Rolex 24 sur le parcours routier de 3,56 miles de Daytona. Mais il ne se considère pas comme un coureur sur route «naturel».

« Je ne l’ai pas fait, vraiment », dit Elliott. «Beaucoup de gens le demandent. Je suis juste vraiment entré dans une bonne situation. Jeff (Gordon) était un très bon coureur sur route et lui et (le chef d’équipe) Alan (Gustafson) avaient une très bonne base et se concentraient sur beaucoup de choses que je pense être vraiment importantes sur le front de la course sur route.

«Lorsque vous entrez dans une bonne situation comme celle-là, qui a déjà une belle fondation déjà construite, cela vous aide certainement à apprendre. Non seulement apprenez plus vite, mais apprenez également de la bonne manière et apprenez les bonnes choses. Je pense que plus que tout, je suis entré dans une bonne situation et j’ai pu commencer à se concentrer sur les gros frappeurs qui font le succès des courses sur route.

Gary Nelson, directeur de l’équipe d’Action Express Racing qui équipe la Whelen Cadillac n ° 31 et ancien chef d’équipe du championnat NASCAR Cup Series, a été immédiatement impressionné par Elliott, qui a travaillé sur le simulateur, a fait installer son siège pour la Cadillac DPi et effectuera ses premiers tours en voiture lors du Roar Before the Rolex 24 du 22 au 24 janvier – le traditionnel week-end d’essais avant la course.

«Nous avons été étonnés de la rapidité avec laquelle Chase s’est mis à niveau (sur le simulateur), de ses commentaires et de la facilité avec laquelle il a été de travailler», a déclaré Nelson, qui a noté qu’il n’avait que des attentes élevées pour Elliott dans la course de 24 heures.

Elliott fera équipe avec un trio de vétérans de Rolex 24, les Brésiliens Felipe Nasr et Pipo Derani et le Britannique Mike Conway. Nasr est deux fois Mobil 1 Twelve Hours of Sebring présenté par le gagnant d’Advance Auto Parts, et avec Conway, a été finaliste avec l’équipe Whelen dans la Rolex 24 2018. Derani a remporté la Rolex 24 2016 et compte trois victoires à Sebring, dont 2019 avec cette équipe. L’ajout du champion NASCAR en titre ne fait que renforcer un favori facile pour la course de ce mois.

« Je suis vraiment chanceux parce que c’est une bonne équipe, un très bon groupe – les gens qui travaillent sur les voitures, mais aussi un bon groupe de pilotes », a déclaré Elliott. «Je suis donc ravi de me lancer et d’essayer d’apprendre.

«Je pense que lorsque vous entrez dans une situation comme celle-là, le plus important est de ne pas le gâcher pour eux. C’est mon état d’esprit. J’ai l’impression qu’ils auraient une belle chance de gagner sans moi. C’est faisable avec trois pilotes, mais cela rend la tâche difficile, donc en avoir quatre, je pense que cela donne aux pilotes un peu plus de chance de se reposer et aussi, si quelqu’un ne se sent pas bien, cela rend le processus meilleur d’avoir quatre.

«Mon état d’esprit est donc d’essayer d’apprendre le plus possible de ces autres gars et de ne rien gâcher pour eux.»

Elliott est impatient d’obtenir son premier vrai temps de siège dans la voiture et anticipe pleinement une courbe d’apprentissage. Cette nouveauté est également quelque chose qui fait de la Rolex 24 une course si importante pour le champion NASCAR.

«Je pense que c’est ce qui est cool avec la Rolex en général. J’ai l’impression que cela rassemble beaucoup de disciplines différentes en une seule course », a déclaré Elliott. «Je prévois que ce sera un défi; Je ne pense pas que ce sera facile. Les gars qui font ce genre de choses tout le temps sont très bons dans ce domaine, et ils passent toute l’année à développer et à travailler sur les compétences pour aller vite dans ces voitures spécifiques.

«Beaucoup d’entre nous qui ne conduisons pas ces voitures toute l’année, participer à leur plus grand événement de l’année est une chose difficile. Je vais juste essayer d’apprendre et d’apprendre rapidement et j’espère que nous pourrons arriver au bout. »

The Roar Before the Rolex 24 week-end se termine par le Motul Pole Award 100, la course de qualification pour établir la grille de départ du Rolex 24. Il sera diffusé en direct à 14 h 05. ET Dimanche 24 janvier sur TrackPass sur NBC Sports Gold avec une émission télévisée le jour même à 16 h 30. sur NBCSN.

L’action du championnat WeatherTech sur la semaine de course Rolex 24 commence avec les essais du jeudi 28 janvier. La couverture en direct de la course emblématique commence à 15h30. Samedi 30 janvier sur NBC, avec une couverture en navette entre NBCSN, TrackPass sur NBC Sports Gold et l’application NBC Sports avant de revenir sur NBC pour les dernières heures à 14 heures. Dimanche 31 janvier.





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